Alergias en la Infancia

A veces no es facil reconocer que el niño es alérgico a alguna sustancia, animal o alimento. ¿Cómo saberlo? La respuesta es simple: congestión nasal, estornudos, tos y brotes repentinos son los primeros indicadores de alergia, definida por los expertos como “una respuesta exagerada del organismo contra sustancias que debería tolerar”, entre ellas, los pólenes y los alimentos. Se estima que el 30 por ciento de los niños son alérgicos. Entre los 2 y los 5 años comienzan a aparecer los primeros síntomas de alergia.

El término alergia o enfermedad por hipersensibilidad incluye un grupo de reacciones adversas mediadas inmunológicamente e inducidas por antígenos, que son aquellas moléculas que desencadenan una respuesta específica del organismo en la que participan, fundamentalmente los anticuerpos y los linfocitos. No todos los antígenos producen reacciones alérgicas, y los que sí lo hacen son conocidos con el nombre de alergenos. Los estudios epidemiológicos, clínicos y fisiopatológicos realizados han permitido en los últimos años un progreso considerable en el conocimiento de los factores que influyen sobre la susceptibilidad de un determinado sujeto, el desarrollo posterior de la alergia y su gravedad, el pronóstico de su evolución y de la respuesta al tratamiento.

Por su relevancia como problema de salud en el niño las enfermedades alérgicas ocupan el sexto lugar en frecuencia, afectando al 15-20% de la población infantil y con una tendencia al aumento en los países desarrollados desde hace décadas. Su impacto en la infancia es considerable, condicionando gran absentismo escolar, cambios conductuales y trastornos del aprendizaje; son una causa frecuente de morbilidad, de carga asistencial en nuestras consultas y económica para las familias y para el sistema sanitario. Esa alta prevalencia señala además el papel clave que debiera asumir el pediatra general en el diagnóstico y seguimiento de estos niños. En ese sentido, la Organización Mundial de la Alergia (WAO) considera que para lograr un buen control de estos pacientes es necesario un adecuado nivel de competencia en alergología para cualquier médico, independientemente de su especialidad y su ocupación diaria, lo mismo que una relación de conocimiento y cooperación entre los diferentes niveles asistenciales. Además, debería saber establecer un plan de educación alergológica y de control de la enfermedad individualizado, dirigido a la familia y al niño, y centrado en la evitación del alergeno, el cumplimento terapéutico y el autocontrol. Otro aspecto de interés es el que muchas enfermedades pueden tener manifestaciones similares a las de la alergia y que la alergia puede tener una expresión clínica similar a una enfermedad de origen no inmunológico. Así que para clasificar correctamente la enfermedad de un niño como de origen alérgico se debe confirmar la base inmunológica de la reacción o enfermedad.

Hoy se acepta que la rinitis alérgica, la conjuntivitis alérgica, el asma y la dermatitis atópica, lejos de ser padecimientos aislados deben ser tenidos como manifestaciones de una única enfermedad generalizada en la que pueden coexistir diversos trastornos órgano-específicos con una base común. La rinitis y el asma alérgicos representarían intensidades diferentes de la misma enfermedad de las vías respiratorias; es decir, la enfermedad alérgica abarcaría desde la rinitis alérgica leve hasta el asmay ambos trastornos pueden coexistir en los pacientes alérgicos.De hecho, un 75- 80% de los pacientes asmáticos tienen rinitis y un 19-38% de los pacientes con rinitis tienen asma, fundamentalmente relacionados con la exposición a los ácaros, los pólenes y los mohos

Las manifestaciones de alergia más precoces en el niño son de origen alimentario y si bien la evolución es generalmente hacia la resolución, pueden predisponer a otras sensibilizaciones. La prevalencia de la alergia alimentaria es aún desconocida, debido a la complejidad clínica y disparidad de los criterios diagnósticos, pero se estima que en niños fluctúa entre 0,3 y 7,5%; y se sabe que el 70% de las alergias alimentarias se manifiesta en los primeros años de vida y sólo un 10% después de los 8 años. Después de la leche y el huevo, el pescado es una de las principales causas de alergia alimentaria en nuestro país. Las dietas de eliminación durante el embarazo no se recomiendan, pues pueden deteriorar el estado nutricional de la madre y del feto sin estar claramente demostrado que tengan algún impacto beneficioso en el desarrollo de la enfermedad atópica, a diferencia de la lactancia, donde sí se ha comprobado una disminución de la severidad de la dermatitis atópica en lactantes de alto riesgo de desarrollar alergia al usar dietas de exclusión.

Prácticamente cualquier medicamento puede producir una reacción adversa mediada inmunológicamente, aunque las reacciones a medicamentos de base alérgica deben diferenciarse de aquellas reacciones adversas en personas no alérgicas, tanto debidas a efectos tóxicos o de sobredosis como a efectos colaterales y por interacciones. De hecho, sólo un 5-10% de las reacciones adversas a fármacos tiene un origen alérgico. No obstante, ante un niño que presenta datos sugestivos de alergia a medicamentos el primer paso será la retirada del fármaco sospechoso, iniciar un tratamiento alternativo si así lo exige el estado del niño y programar un estudio alergológico dirigido, en el que los datos recogidos de la historia del proceso y un interrogatorio estructurado y completo resultarán imprescindibles. Hasta que el proceso se haya completado y la alergia confirmada o descartada los padres y cuidadores deben vigilar que no se repita el uso de ese fármaco, siendo esto más importante cuanto más grave haya sido el cuadro que sugiere la sospecha.

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